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La fotografía más honrada | Enfoque fotográfico

Fotografía de dominio público, esta copia del Museo de Aviación Naval

Nota del editor: este es un artículo invitado de Roger Cicala de LensRentals.com.

No parece mucho, ¿verdad? Pero, dependiendo de su definición, esta fotografía, un esfuerzo en equipo de 9 hombres, es la fotografía más honrada en la historia de Estados Unidos. Si quieres saberlo, sigue leyendo. Es una historia interesante sobre cómo las personas a veces superan todas las expectativas. Tiene lugar en los primeros días de la Segunda Guerra Mundial, en el Pacífico Sur, y si eres un aficionado a la historia de la Segunda Guerra Mundial, es posible que ya lo sepas.

El piloto jodido

Primero, saquemos esto del camino. Jay Zeamer no era fotógrafo de profesión. Era sobre todo un aspirante a piloto. Se veía bien en el papel, se había graduado con un título en ingeniería civil del MIT, se unió al Cuerpo Aéreo del Ejército y recibió sus alas en marzo de 1941. Era copiloto de un bombardero B-26 cuando comenzó la Segunda Guerra Mundial.

Todos sus compañeros de clase se convirtieron rápidamente en pilotos y líderes de escuadrón, pero no Jay. No pudo pasar las pruebas piloto a pesar de haberlo intentado varias veces. Era un buen piloto, pero parecía que no podía aterrizar el B-26. El aterrizaje, por lo que he leído, se consideraba una de las calificaciones más importantes para un piloto. Atrapado como copiloto mientras sus compañeros de clase y luego los de las clases detrás de él fueron promovidos, se aburrió y perdió toda motivación.

Las cosas llegaron a un punto crítico cuando el copiloto Zeamer se quedó dormido mientras su avión estaba en vuelo. No solo en vuelo, sino en vuelo a través de un intenso fuego antiaéreo durante una carrera de bombardeo. Solo se despertó cuando el piloto lo golpeó en el pecho porque necesitaba ayuda. El comandante de su escuadrón lo transfirió a un escuadrón B-17 en Port Moresby, Nueva Guinea, donde se le permitió volar como navegante suplente y ocasionalmente como copiloto. Era muy querido y popular en el terreno. Pero nadie quería volar con él.

Zeamer finalmente logró subirse al asiento del piloto al ofrecerse como voluntario para una misión de fotoreconocimiento cuando el piloto programado se enfermó. La misión, extremadamente peligrosa sobre el bastión japonés de Rabual, le valió a Zeamer una Estrella de Plata a pesar de que todavía no estaba calificado para pilotar un B-17.

Los castores ansiosos

Zeamer se convirtió en el oficial de operaciones (una posición en tierra) en el 43rd Air Group. A pesar de su falta de calificación, se las arregló para volar como piloto de relleno de B-17 con bastante frecuencia. Había descubierto que le encantaba volar B-17 en misiones de fotoreconocimiento y quería hacerlo a tiempo completo. Solo había tres cosas que se interponían en su camino: no tenía tripulación, no tenía avión y, oh, sí, todavía no era un piloto calificado.

Resolvió el primer problema gravitando hacia cada inadaptado y neer-do-well en el 43rd Air Group. Como recordó otro piloto, Walt Krell, reclutó una tripulación de renegados y tontos. Eran los peores hombres que nadie más quería. Pero gravitaron el uno hacia el otro y formaron un equipo increíble.

El avión llegó más tarde. Un viejo y destartalado B-17, número de serie 41-2666, que había tenido mejores días, fue trasladado en avión a su campo para buscar piezas de repuesto. El capitán Zeamer tenía otras ideas. Él y su tripulación decidieron reconstruir el avión en su tiempo libre ya que no iban a volar de otra manera. Exactamente cómo lograron cumplir su tarea es tema de debate. Recuerde, había tan pocas piezas de repuesto disponibles que su avión fue traído originalmente para ser un donante de piezas.

Pero lo reconstruyeron, lo hicieron. Una vez que estuvo en forma de volar, el comandante de la base los felicitó y dijo que encontraría una nueva tripulación para volarlo. No es de extrañar que Zeamer y su tripulación se opusieran a esta idea y, según Walt Krell, la tripulación durmió en su avión, habiendo anunciado en voz alta que las ametralladoras calibre 50 se guardaban cargadas en caso de que alguien viniera a pedirlas prestadas. Había una grave escasez de aviones, por lo que el comandante de la base ignoró el motín y dejó volar a la tripulación, pero en general esperaba que asumieran misiones que nadie más quería.

La tripulación inadaptada prosperó con eso. Pasaron por el centro de operaciones de la base, como voluntarios para todas las misiones que nadie más quería. Eso les valió el apodo de The Eager Beavers, y su B-17 remendado se llamaba Viejo 666.

Los castores ansiosos: (última fila) Bud Thues, Zeamer, Hank Dominski, Sarnoski (primera fila) Vaughn, Kendrick, Able, Pugh.http://www.homeofheroes.com/wings/part2/07_zeamer_sarnoski.html

Una vez que comenzaron a volar su avión en misiones de fotorreconocimiento difíciles, hicieron algunas modificaciones. Incluso entre los hombres de una estación aérea de combate, los castores ansiosos se hicieron conocidos como locos de las armas. Reemplazaron todas las ametralladoras ligeras de calibre 30 en el avión con armas de calibre 50 más pesadas. Luego, las ametralladoras de calibre 50 fueron reemplazadas por pistolas dobles de calibre 50. Zeamer tenía otro par de ametralladoras montadas en la parte delantera del avión para poder dispararlas a distancia como un piloto de combate. Y la tripulación guardaba ametralladoras adicionales almacenadas en el avión, por si acaso una de sus otras armas se atascaba o funcionaba mal.

Tan extraño como suena todo esto, el teatro del Pacífico Sur en los primeros días de la Segunda Guerra Mundial era un área caótica esparcida por miles de millas con muy poco equipo. Tener un avión con una tripulación aparentemente chiflada que se ofrecía como voluntaria para todas las misiones espantosas no era sorprendente que hiciera que los oficiales al mando miraran hacia otro lado.

Buka

En junio de 1943, Estados Unidos había asegurado Guadalcanal en el sur de las Islas Salomón. Sabían que los japoneses tenían una base enorme en Rabaul, pero estaban seguros de que se estaban construyendo otros aeródromos en las Islas Salomón del Norte. Pidieron que un equipo voluntario tomara fotografías de la isla de Bougainville para planificar una eventual invasión, y del aeródromo de Buka en el lado norte de la isla para evaluar el aumento de la actividad allí. Se consideró una misión casi suicida que volaba cientos de millas sobre el espacio aéreo enemigo en un solo bombardero lento. Sin mencionar que el fotoreconocimiento significaba permanecer en vuelo nivelado y no realizar ninguna acción evasiva incluso si eran atacados.

Crédito: World Factbook

El único equipo que se ofreció como voluntario, por supuesto, fue Jay Zeamer y los Eager Beavers. Uno de los tripulantes, el bombardero Joseph Sarnoski, no tenía absolutamente ninguna razón para ser voluntario. Ya había estado en combate durante 18 meses y estaba programado para regresar a casa en 3 días. Al ser una misión fotográfica, no había necesidad de un bombardero. Pero si sus amigos iban a ir, él quería ir, y uno de los puestos de batalla de los bombarderos estaba para manejar las ametralladoras de avanzada. Tal vez lo necesitaran, así que fue.

Sospechaban que la pista de aterrizaje de Buka había sido ampliada y reforzada, pero no estuvieron seguros hasta que se acercaron. Tan pronto como el aeródromo estuvo a la vista, vieron a numerosos cazas despegar y dirigirse hacia ellos. Lo lógico hubiera sido girar a la derecha y dirigirse a casa. Podrían informar a los oficiales de inteligencia sobre el aumento del número de aviones en Buka incluso si no obtuvieran fotos.

Pero Zeamer y el fotógrafo William Kendrick sabían que las fotos serían invaluables para los siguientes aviones que atacaran la base y para los marines que planeaban invadir la isla más tarde. Zeamer mantuvo el avión nivelado (inclinar las alas incluso un grado a esa altitud podría desviar la fotografía a media milla del objetivo) y Kendrick tomó sus fotos, lo que dio suficiente tiempo para que más de 20 cazas enemigos alcanzaran la altura. Viejo 666 estaba volando a.

El grupo de combate, comandado por el Suboficial Yoshio Ooki, tenía experiencia y era profesional. Prepararon cuidadosamente su ataque, formando un semicírculo alrededor del B-17 y luego atacando desde todas las direcciones a la vez. Ooki no sabía acerca de las armas adicionales que los Eager Beavers habían montado en su avión, pero no importaría si lo hubiera hecho; no había forma de que un solo B-17 sobreviviera a esas probabilidades.

Durante el primer paso de caza, el avión fue alcanzado por cientos de balas de ametralladora y proyectiles de cañón. Cinco tripulantes del B-17 resultaron heridos y el avión sufrió graves daños. Todos los heridos permanecieron en sus puestos y todavía estaban disparando cuando los combatientes entraron para un segundo pase, que causó tanto daño como el primero. Se cortaron cables hidráulicos, aparecieron agujeros del tamaño de balones de fútbol en las alas y se rompió la cubierta de plexiglás delantera del avión.

Zeamer resultó herido durante el segundo pase de caza, pero mantuvo el avión en vuelo nivelado y no tomó ninguna acción evasiva hasta que Kendrick llamó por el intercomunicador para indicar que se había completado la fotografía. Solo entonces comenzó a mover el avión de lado a lado permitiendo a sus artilleros mejores tiros, justo cuando los cazas entraban para una tercera ola de ataques. El tercer pase voló el sistema de oxígeno del avión, que volaba a 28.000 pies. A pesar del evidente daño estructural, Zeamer puso el avión en una inmersión de emergencia para llegar a un nivel en el que hubiera suficiente oxígeno para que los hombres sobrevivieran.

Durante la inmersión, un proyectil de cañón de 20 mm explotó en el compartimento de los navegantes. Sarnoski, que ya estaba herido, salió disparado de su compartimiento y aterrizó en una pasarela debajo de la cabina. Otro tripulante lo alcanzó y vio que tenía una gran herida en el costado. A pesar de su herida obviamente mortal, Sarnoski dijo: No se preocupe por mí, estoy bien y me arrastré hacia su arma, que ahora estaba expuesta a vientos de 300 millas por hora desde que la parte delantera de plexiglás del avión se había ido. Derribó a un luchador más antes de morir uno o dos minutos después.

La batalla continuó durante más de 40 minutos. Los Eager Beavers derribaron a varios cazas y dañaron gravemente a varios otros. Sin embargo, el B-17 resultó tan dañado que no esperaban hacer el vuelo de varios cientos de millas de regreso a casa. Sarnoski ya había muerto a causa de sus heridas. Zeamer había continuado pilotando el avión a pesar de las múltiples heridas. Otros cinco hombres resultaron gravemente heridos.

El escuadrón de oficiales de vuelo Ookis regresó a Buka sin municiones y combustible. Comprensiblemente, informaron que el B-17 estaba destruido y a punto de estrellarse en el océano cuando lo vieron por última vez.

Sin embargo, el B-17 no se estrelló del todo. Zeamer había perdido el conocimiento por la pérdida de sangre, pero lo recuperó cuando lo sacaron del asiento del piloto y lo tumbaron en el suelo del avión. El copiloto, el teniente Britton, era el más calificado para atender a los heridos y era necesario en la parte trasera del avión. A uno de los artilleros, el sargento Able, le gustaba sentarse en la cabina detrás de los pilotos y verlos volar. Eso lo convirtió en el tripulante más calificado, por lo que voló el avión con Zeamer aconsejándolo desde el piso mientras Britton se ocupaba de los heridos.

El avión regresó a la base. (Britton regresó a la cabina para el aterrizaje). Después del aterrizaje, el equipo de triaje médico hizo sacar a Zeamer del avión en último lugar, porque consideraban que sus heridas eran mortales. Sorprendentemente, lo único que no sufrió daños en el avión fueron las cámaras. Las fotos en ellas se consideraron invaluables para planificar la invasión de Bougainville.

Epílogo

Todos los heridos se recuperaron, aunque estuvo cerca del capitán Zeamer. De hecho, se envió una notificación de muerte a sus padres de manera algo prematura. Pasó el año siguiente en hospitales recuperándose de sus heridas, pero vivió una vida larga y feliz, falleciendo a los 88 años.

Tanto Zeamer como Sarnoski recibieron la Medalla de Honor del Congreso por la misión, la única vez en la Segunda Guerra Mundial que dos hombres de un avión recibieron la medalla más alta de América por su valor en combate. Los otros miembros de la tripulación recibieron la Cruz de Servicio Distinguido, superada solo por la Medalla de Honor como premio a la valentía.

Entonces, sorprendentemente, el vuelo de combate más condecorado en la historia de Estados Unidos no tuvo lugar en una batalla importante. Fue el vuelo de Viejo 666.

Para leer más artículos de Roger Cicala, diríjase al blog LensRentals.com aquí.

REFERENCIAS:
Caidin, Martín: B17: Los Fuertes Voladores. 1968.
http://en.wikipedia.org/wiki/Jay_Zeamer,_Jr.
http://jhnwriter.wordpress.com/2011/02/18/jay-zeamer-pilot-of-the-old-666-who-flew-straight/
Un avión, 9 héroes
La mayor batalla aérea de la Segunda Guerra Mundial

Nota de los autores: Esto está inspirado y dedicado a todos los fotógrafos y camarógrafos que se han puesto (y todavía lo hacen) en peligro para obtener la toma.

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