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En fotografía: Kwame Brathwaite, 1938-presente

“Negro es hermoso.” -popularizado por Kwame Braithwaite

Kwame Brathwaite, vestido con un traje de tres piezas, llegó al MoMA PS1 en Queens, NY para su primera asignación de fotografía en más de 20 años. Iba a hacer retratos de la artista Joanne Petit-Frère (foto de apertura, fila superior, primera imagen), conocida por sus complejas y escultóricas postizos para Beyoncé, Janelle Monáe y Solange. El museo estaba montando un espectáculo llamado “Hair Wars”.

En fotografía: Kwame Brathwaite, 1938-presente
Kwame Brathwaite detrás de escena en su sesión de fotos para The New Yorker

Siobhán Bohnacker, escribiendo en la sección Photo Booth del New Yorker, dijo: “La inspiración detrás de la combinación de Petit-Frère y Brathwaite tiene sus raíces en otro espectáculo de estilo histórico. En enero de 1962, en un club de jazz en 125th Street, en Harlem, Brathwaite, junto con su hermano, Elombe Brath, organizaron el desfile inaugural “Naturally”, con modelos totalmente negros que, en su celebración de la vestimenta afrocéntrica y los peinados naturales, encarnó el movimiento panafricano que resurgió a raíz del movimiento de derechos civiles. La declaración que hizo eco esa noche en Harlem, “Black Is Beautiful”, se ha convertido desde entonces en sinónimo tanto de los programas de “Naturally” como de los sorprendentes retratos de mujeres negras de Brathwaite “.

Sociedad y estudios de arte de jazz africano (AJASS)

En fotografía: Kwame Brathwaite, 1938-presente
Kwame Brathwaite, autorretrato alrededor de 1964

Kwame Brathwaite y su hermano, Elombe cofundaron lo que se conocería como AJASS comenzando su propio movimiento que se centró en el jazz, el diseño, la danza, la moda, la política panafricana y la fotografía. La idea era trasladar el jazz a la zona alta de los clubes nocturnos blancos del bajo Manhattan. AJASS impulsó espectáculos en el Bronx y Harlem.

Durante uno de los espectáculos, Kwame vio a un fotógrafo tomando fotografías en un club oscuro y lleno de humo sin flash. Para él, esto era mágico. Compró una cámara de doble lente Mamiya C-33 de formato medio y se enseñó a sí mismo a trabajar con la luz y las sombras disponibles. “Me enamoré de las texturas”, dijo una vez, “su leve granulado”.

Brathwaite era un músico aficionado y un ávido fanático del jazz. Tocaba un saxofón tenor y estudió los sistemas que usó Joseph Schillinger para componer música. De su habilidad como saxofonista, dijo en una aparición en el programa de acceso público de Harold Channer hablando de Charlie Parker, “¡Nunca pude soplar como Bird!”

Sus habilidades para tocar jazz lo convirtieron en un natural a la hora de fotografiar músicos de jazz. Sabía cuando la persona en el escenario estaba a punto de tocar un solo, por ejemplo. Podía anticipar el movimiento de un artista y estar listo con su cámara.

Festival de Jazz de Randalls Island

Era 1959 y Kwame Brathwaite y su cámara tomaron el ferry desde Manhattan al festival de jazz en Randalls Island. La lista de artistas luego se lee como una lista de los mejores de los mejores músicos de jazz: Dizzy Gilespie (foto de apertura, fila inferior, tercera imagen,) Dinah Washington, Thelonius Monk Él fotografió Thelonius Monk desde la altura del banco del pianista haciéndolo parecer una figura imponente (foto de apertura, fila superior, segunda imagen). Disparó a Cannonball Adderly, parte del Sexteto de Miles Davis, fuera del escenario siendo entrevistado para el Servicio de Radio de las Fuerzas Armadas (apertura foto, fila inferior, cuarta imagen en la parte superior).

“Como fotógrafo, entendía que siempre tienes el control de lo que estás retratando, pero que también estás siempre buscando la verdad de esa persona”, dijo el hijo de Brathwaite, Kwame Jr., “Siempre está buscando ese brillo, esa espíritu interior. Esa fue su maestría “.

Naturalmente ’62

AJASS realizó el primero de los espectáculos “Naturally” el 28 de enero de 1962, en Purple Manor cerca de East 125th Street y Lenox Avenue (ahora Malcolm X Blvd) llamado “The Original African Coiffure and Fashion Extravaganza Designed to Restore Our Racial Pride y Estándares ”que inició una serie de espectáculos realizados dos veces al año hasta 1973. Cada uno era un desfile de modas, una exposición cultural, un concierto de danza africana y tenía reuniones políticas.

Las modelos salieron a la pasarela con ropa que diseñaron con inspiración de ciudades africanas como Accra, Nairobi y Dakar (foto de apertura, fila inferior, cuarta imagen en la parte inferior). Braithwaite fotografió las modas en colores que llevaron al estilo que llevó a cabo durante su última asignación. para el neoyorquino.

También fotografió modelos en ferias callejeras y mítines para políticos. Una imagen muestra a Nomsa Brath, la esposa de su hermano Elombe, y una hermana, Grandassa Model, montados en el capó de un automóvil con un cartel que dice “Quiero trabajar para construir África” ​​(foto de apertura, fila inferior, imagen del extremo derecho).

Brathwaite comenzó a centrarse más en el trabajo comercial, incluidas las portadas de álbumes de músicos negros para Blue Note Records (foto de apertura, fila inferior, dos primeras imágenes arriba y abajo) además de sus retratos y fotografía documental. Su enfoque principal siempre estuvo en la belleza de Blackness.

Fotógrafo de megaestrellas negras

Durante la década de 1970, Kwame Brathwaite fue elegido a menudo para fotografiar celebridades negras. Fotografió a Muhammad Ali en Zaire, África, donde entrenaba para su pelea de premios “Rumble in the Jungle” con George Foreman (foto de apertura, fila superior, última imagen).

Se fue con los Jackson 5 a Senegal. Pasó tiempo con Bob Marley en la casa de Marley en Kingston, Jamaica, donde hablaron sobre espiritualidad y política.

Fuentes: Los New York Times, El neoyorquino, Fotografías © Kwame Brathwaite

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